Empleo de purines para el cultivo de plantas acuáticas destinadas a producir bioetanol

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La producción de bioetanol a partir de las plantas acuáticas comúnmente denominadas ‘lentejas de agua’ puede resultar rápida y barata.

plantasFUENTE – energium – 14/05/09

Investigadores de la Universidad de Carolina del Norte, EEUU, están estudiando el empleo de ‘lentejas de agua’ para la producción de bioetanol. Estas plantas son capaces de absorber y metabolizar gran parte de los componentes que contienen los purines y las aguas residuales.

La investigación ha demostrado que el empleo de purines y aguas residuales en el cultivo de estas plantas permite obtener una gran cantidad de almidón. A modo orientativo, los autores de la investigación cifran la cantidad de almidón entre cinco y seis veces superior por unidad de superficie cultivada que con el cultivo de maíz. Gracias a su forma de reproducción vegetativa por gemación, es capaz de generar nuevas hojas y producir, de este modo, biomasa mucho más rápidamente que los cultivos tradicionales.

La investigación tiene como objetivo desarrollar un sistema por el que se puedan aprovechar los purines animales para el cultivo de una planta rica en almidón. El contenido en almidón de las ‘lentejas de agua’ es muy variable; según especies y variedades oscila entre el 3% y el 75% del peso seco de la planta. Varios parámetros, como el perfil nutricional y la concentración, tienen una influencia capital en la acumulación de almidón. En laboratorio se ha encontrado que la especie Spirodela polyrrhiza, puede cultivarse con purines de cerdo tratados mediante un proceso anaeróbico y obtener de ella un contenido en almidón del 45,8% sobre el peso seco.

El empleo de este tipo de plantas permite obtener un claro beneficio medioambiental. En palabras del Dr. Cheng, de estar forma, “mataríamos dos pájaros de un tiro: producción de biocarburante y tratamiento de aguas residuales. El almidón obtenido de la ‘lenteja de agua’ se puede convertir en bioetanol utilizando las mismas instalaciones y tecnologías que se emplean actualmente para el maíz”. En este sentido, la ‘lenteja de agua’ supone una atractiva alternativa, no alimentaria, para la producción de biocarburantes.

Esta pequeña planta tiene un potencial enorme para la producción de bioetanol económicamente rentable. En la actualidad se está construyendo una instalación piloto, con una superficie de agua de 600 m2 , dentro de una granja comercial, para investigar la mejora de los factores y rentabilidad económica que afectan al cultivo de estas plantas acuáticas con purines, a su recolección y posterior secado.

La investigación, financiada por el Centro de Biocarburantes de Carolina del Norte, fue presentada el 21 de marzo en la conferencia anual del Instituto de Ingeniería Biológica celebrado en Santa Clara, California. Liderando el proyecto se encuentra el Dr. Jay Cheng, catedrático de Ingeniería Biológica y Agrícola y coautor del estudio junto a la Dra. Anne-Marie Stomp, profesora asociada de Ingeniería Forestal y a Mike Yablonski, investigador asociado en post-doctorado.

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