Recrearán la energía solar

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Hace algunos meses la noticia del acelerador de partículas, o Gran Colisionador de Hadrones, recorría el mundo. Sin entender muy bien de qué se trataba todo el mundo hablaba de un formidable desarrollo que, entre otras cosas, sería capaz de recrear el Big Bang, es decir, la explosión que, según la teoría, dio origen nada menos que al Universo entero. Basta pensar unos pocos segundos para imaginar la potencia y energía que este estallido fue capaz de liberar. Por eso, también se hablaba de “la máquina de Dios”, o “el aparato que destruirá nuestro planeta”, sin detenerse a pensar que, de llevarse a cabo, la recreación sería a pequeñísima escala. Luego del boom inicial, el acelerador tuvo un intento fallido a fines del año pasado y actualmente está siendo sometido a “retoques” para realizar una nueva prueba.

FUENTE – gstriatum – 01/04/09

Ahora, aunque sin gozar del mismo impacto mediático, un experimento de fusión nuclear está casi listo para recrear la energía del Sol.

Obtención de energía

El objetivo de esta prueba, en realidad, es demostrar la viabilidad de la fusión nuclear como fuente de energía limpia y abundante. El laboratorio del que depende este proyecto se llama Instalación Nacional de Ignición (NIF), en California, EEUU, y se propone provocar la reacción nuclear enfocando 192 rayos láser gigantescos (los más grandes que se hayan construido), a una pequeña munición de combustible de hidrógeno.

Para que el experimento funcione, explican los científicos, debe demostrar que se puede extraer más energía del proceso que la que se requiere para iniciarlo. Lo que se espera lograr, eventualmente, es producir enormes cantidades de energía limpia para reducir la actual dependencia del mundo en los combustibles fósiles.

El procedimiento

El láser será disparado a una pequeña bola de combustible dentro de un cilindro. El NIF es el centro científico experimental más grande que se ha construido en Estados Unidos y contiene el láser más poderoso del mundo.

“Estamos cerca de lograr lo que nos propusimos desde un principio: la fusión nuclear controlada y sostenida y, por primera vez, la obtención de energía en un laboratorio”, expresó Ed Moses, director del NIF.

Los experimentos comenzarán el próximo mes de junio y se espera obtener los primeros resultados importantes entre 2010 y 2012. Otro de los investigadores involucrados destacó que se está cerca de culminar “un esfuerzo de 50 años”.

Puntualmente, lo que se intentará es recrear las condiciones extremas de temperatura del núcleo solar. Se trata de una fusión que ocurre de forma natural en el núcleo de las estrellas, a temperaturas cercanas a los 10 millones de grados centígrados. Como la presión en la Tierra es más baja se necesitan temperaturas mucho más altas, de alrededor de 100 millones de grados centígrados.

El experimento del NIF se concentrará en un proceso conocido como “fusión nuclear por confinamiento inercial”, en el que se puede lograr esa temperatura extrema utilizando rayos láser extremadamente poderosos.

“Cuando los láseres del NIF sean disparados a su máxima energía -explica el doctor Moses- despedirán 1,8 megajulios (la unidad del Sistema Internacional para energía y calor) de energía ultravioleta al blanco”.

Esto equivale a más de 60 veces la cantidad de energía de cualquier sistema láser que se haya disparado hasta ahora. Cuando sean disparadas, las pulsaciones durarán sólo unos nanosegundos (mil millonésimas de segundo), pero impartirán calor equivalente a 500 millones de billones (más que la energía eléctrica que se genera durante las horas de más demanda en todo Estados Unidos). Todo este calor intenso quedará concentrado en el blanco de combustible (del tamaño de una pequeña pelota) donde se llevará a cabo la implosión.

Si los resultados son los esperados, el NIF podrá liberar entre 10 y 100 veces más energía que la que se requiere para iniciar la reacción nuclear. Otros experimentos ya han demostrado que la ignición es posible, pero hasta ahora ninguno ha podido demostrar una ganancia clara de energía

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